โดย Jenny Deam, ProPublica

เรื่องนี้ถูกตีพิมพ์ครั้งแรกโดย ProPublica.

ProPublica เป็นห้องข่าวสืบสวนที่ได้รับรางวัลพูลิตเซอร์ สมัครสมาชิก จดหมายข่าวเรื่องใหญ่ เพื่อรับเรื่องราวแบบนี้ในอินบ็อกซ์ของคุณ.

เมื่อปีที่แล้ว ขณะที่โควิด-19 เข้าโจมตีประเทศ โรงพยาบาลหลายแห่งในสหรัฐฯ ได้ลดกลยุทธ์เชิงรุกในการเก็บหนี้ค่ารักษาพยาบาลลงอย่างมาก บางคนหยุดโดยสิ้นเชิง

แต่ไม่ทั้งหมด

การดำเนินการทางกฎหมายโดยรวมลดลงเกือบ 90% ระหว่างปี 2019 ถึง 7 เดือนแรกของปี 2020 โดยโรงพยาบาลและระบบสุขภาพที่ใหญ่ที่สุดของประเทศ ตามรายงานใหม่โดยมหาวิทยาลัย Johns Hopkins อย่างไรก็ตาม นักวิจัยบอกกับ ProPublica ว่าพวกเขาระบุสถาบันอย่างน้อย 16 แห่งที่ดำเนินคดีฟ้องร้อง จ่ายค่าชดเชย และให้สิทธิผู้ป่วยใน 7 เดือนแรกของปี 2020

ผลการวิจัยของ Johns Hopkins เผยแพร่เมื่อวันจันทร์ร่วมกับ Axios ซึ่ง ก่อน รายงาน reported ผลเป็นส่วนหนึ่งของชุดรายงานระดับรัฐและระดับประเทศที่ดำเนินการเกี่ยวกับการจัดเก็บหนี้ของโรงพยาบาลและระบบสุขภาพของสหรัฐฯ ตั้งแต่ปี 2018 ถึง 2020

ในช่วงหลายปีที่ผ่านมา มากกว่าหนึ่งในสี่ของโรงพยาบาลและระบบสุขภาพที่ใหญ่ที่สุดของประเทศได้ดำเนินการทางกฎหมายเกือบ 39,000 คดี โดยขอเงินมากกว่า 72 ล้านดอลลาร์ ตามข้อมูลที่นักวิจัยของ Johns Hopkins ได้รับจากบันทึกของศาลของรัฐและเทศมณฑล

สถาบันมากกว่า 65% ที่ระบุว่าเป็นองค์กรไม่แสวงหาผลกำไร ซึ่งหมายความว่าเพื่อแลกกับสถานะการยกเว้นภาษี สถาบันเหล่านี้ควรให้บริการสาธารณะมากกว่าผลประโยชน์ส่วนตัว

จำนวนหนี้ค่ารักษาพยาบาลที่บุคคลเป็นหนี้มักจะเป็นเพียงเศษเสี้ยวเล็กๆ ของรายรับโดยรวมของโรงพยาบาล — เพียง 0.03% ของรายรับต่อปี — แต่สามารถ “ก่อให้เกิดภาระทางการเงินที่ร้ายแรงต่อครอบครัวที่ทำงาน” รายงานกล่าว สำนักคุ้มครองผู้บริโภคทางการเงินของรัฐบาลกลางมี หนี้ค่ารักษาพยาบาลโดยประมาณคิดเป็น 58% ของการดำเนินการเก็บหนี้ทั้งหมด

คริสตี วอลช์ ผู้อำนวยการคลินิกด้านการดูแลสุขภาพและนโยบายการวิจัยของมหาวิทยาลัยจอห์น ฮอปกินส์ กล่าวว่า คนจนหรือคนไม่มีประกันมักจะแบกรับความรุนแรงของการกระทำดังกล่าว “ในยามวิกฤต คุณเริ่มเห็นความเหลื่อมล้ำครั้งใหญ่” เธอกล่าว

นักวิจัยกล่าวว่าพวกเขาไม่สามารถระบุจำนวนเงินทั้งหมดที่ร้องขอโดยสถาบัน 16 แห่งที่ดำเนินการทางกฎหมายในช่วงครึ่งแรกของปี 2020 แต่จากจำนวนที่พวกเขาทำได้ Froedtert Health ซึ่งเป็นระบบสุขภาพของรัฐวิสคอนซินแสวงหาเงินมากที่สุดจากผู้ป่วย – มากกว่า 3 ล้านเหรียญ .

นักวิจัยรายงานว่า แม้กระทั่งหลังจากรัฐบาล Wisconsin Gov. Tony Evers ประกาศภาวะฉุกเฉินด้านสาธารณสุขในวันที่ 12 มีนาคม 2020 โรงพยาบาลต่างๆ ในระบบ Froedtert Health ได้ยื่นฟ้องมากกว่า 100 รายตั้งแต่กลางเดือนมีนาคมถึงเดือนกรกฎาคม นักวิจัยรายงาน และ 96 การกระทำเป็นภาระผูกพัน

ผู้ต้องหารายหนึ่งต่อต้าน Tyler Boll-Flaig ซึ่งเป็นคนขับส่งพิซซ่าที่ไม่มีประกันอายุ 21 ปีจากเมือง Twin Lakes รัฐวิสคอนซิน ซึ่งได้รับบาดเจ็บสาหัสเมื่อวันที่ 3 มิถุนายน 2020 เมื่อนักแข่งรถแดร็กพุ่งชนรถของเขา กรามของ Boll-Flaig แตก และเขากระดูกสันหลังหักสี่อันและซี่โครงหักหลายซี่ Dominic Flaig น้องชายวัย 14 ปีของเขาที่ติดแท็กในคืนนั้น ถูกฆ่าตาย

วันหลังจากเกิดอุบัติเหตุ บรั่นดี แฟลก แม่ของพวกเขากล่าวว่าเธอได้รับโทรศัพท์จากสำนักงานเรียกเก็บเงินของโรงพยาบาลเพื่อขอข้อมูลติดต่อของลูกชายที่รอดชีวิตเพื่อจัดทำแผนการชำระเงินสำหรับค่ารักษาพยาบาลของเขา

จากนั้นในวันที่ 30 กรกฎาคม – น้อยกว่าสองเดือนต่อมา – โรงพยาบาล Froedtert ในเมือง Milwaukee ยื่นฟ้อง Boll-Flaig จำนวน 67,225 เหรียญ ตามเว็บไซต์ Wisconsin Circuit Court Access ที่นักวิจัยใช้และตรวจสอบโดย ProPublica เป็นหนึ่งในเจ็ดภาระผูกพันที่โรงพยาบาลยื่นในวันเดียวกันซึ่งรวมเป็นเงินเกือบหนึ่งในสี่ของล้านเหรียญ

“มันอยู่ในช่วงการระบาดใหญ่ เรายังเศร้าอยู่ และพวกเขาไล่ตามไทเลอร์เหรอ?” แฟลกกล่าว “มันกินสัตว์อื่นเป็นอาหาร” Tyler Boll-Flaig ปฏิเสธที่จะให้สัมภาษณ์

โรงพยาบาล Froedtert เป็นระบบที่ใหญ่ที่สุดในระบบ Froedtert Health ซึ่งประกอบด้วยโรงพยาบาลที่ให้บริการเต็มรูปแบบ 5 แห่ง โรงพยาบาลชุมชน 2 แห่ง และคลินิกมากกว่า 40 แห่ง ระบบการดูแลสุขภาพรายงานรายได้จากการดำเนินงานมากกว่า 53 ล้านดอลลาร์ในช่วงไตรมาสสิ้นสุดวันที่ 30 กันยายน 2020 เพิ่มขึ้นสองเท่าจากปีก่อนหน้า ตามรายงานทางการเงิน นอกจากนี้ บริษัทยังได้รับเงิน 90 ล้านดอลลาร์จากกฎหมาย CARES Act ของรัฐบาลกลางเพื่อช่วยเหลือในการรับมือกับโควิด-19 และค่าใช้จ่ายในการดำเนินงาน โฆษกกล่าว

มีเพียงศูนย์การแพทย์ในพื้นที่รีดส์เบิร์ก ซึ่งเป็นโรงพยาบาลที่ไม่แสวงหาผลกำไรในเมืองรีดสเบิร์ก รัฐวิสคอนซิน ได้ดำเนินการทางกฎหมายเพิ่มเติมในช่วงฤดูใบไม้ผลิและฤดูร้อนปี 2020 โดยมีการฟ้องร้อง 139 คดีและการจ่ายค่าแรง 22 ค่า เจ้าหน้าที่ศูนย์การแพทย์ไม่ตอบสนองต่อคำร้องขอความคิดเห็น

ในทางตรงกันข้าม Advocate Aurora Health เครือข่ายด้านสุขภาพที่ฟ้องคดีสูงสุดในรัฐก่อนเกิดการระบาดใหญ่ ล้มเลิกการยื่นฟ้องต่อศาลเป็นศูนย์หลังเดือนกุมภาพันธ์ 2020 รายงานระบุ

Stephen Schoof โฆษกของ Froedtert Health กล่าวในอีเมลว่าเขาไม่สามารถแสดงความคิดเห็นเกี่ยวกับคดี Boll-Flaig ได้เนื่องจากกฎหมายความเป็นส่วนตัวของผู้ป่วย นอกจากนี้ เขายังกล่าวอีกว่าระบบสุขภาพไม่สามารถให้ความเห็นเกี่ยวกับการศึกษาของ Johns Hopkins ได้ เนื่องจากยังไม่ได้ตรวจสอบผลการวิจัยทั้งหมด แต่ Schoof โต้แย้งกับหมายเลข ProPublica ที่เขาส่งมา โดยเรียกพวกเขาว่า “ไม่ถูกต้องและทำให้เข้าใจผิด”

Schoof คัดค้านวิธีที่นักวิจัยกำหนดและนับการดำเนินการทางกฎหมาย เขากล่าวว่าโรงพยาบาล Froedtert หยุดการฟ้องร้องเรียกค่าเสียหายเล็กน้อยในเดือนมีนาคม 2020 แต่ยังคงดำเนินคดีกับผู้ป่วยที่เกี่ยวข้องกับอุบัติเหตุที่อาจส่งผลให้เกิดการตั้งถิ่นฐาน

“ขั้นตอนภาระผูกพันไม่ส่งผลกระทบต่อทรัพย์สินส่วนตัวของผู้ป่วยและมีวัตถุประสงค์เพื่อชดใช้ค่าใช้จ่ายจากการชำระหนี้จากบริษัทประกันภัยของบุคคลที่ประมาทเลินเล่อ” เขากล่าว

นั่นคือสิ่งที่เกิดขึ้นในคดี Boll-Flaig Jason Abraham ทนายความของ Boll-Flaig บอกกับ ProPublica ว่าภาระผูกพันอยู่ในระหว่างการตกลงกับโรงพยาบาล เขากล่าวว่าเงินจำนวนนี้จะครอบคลุมโดยประกันรถยนต์ของผู้ขับรถที่ผิดพลาดและประกันค่าชดเชยคนงาน เนื่องจาก Boll-Flaig อยู่ในที่ทำงานเมื่อเกิดอุบัติเหตุขึ้น

Liens อนุญาตให้โรงพยาบาลได้รับเงินอย่างรวดเร็วและตามกฎหมายของรัฐจะต้องยื่นฟ้องภายใน 60 วันหลังจากออกจากโรงพยาบาล เนื่องจากเขาเข้ารับการรักษาในโรงพยาบาลระหว่างการระบาดใหญ่ Boll-Flaig จึงได้รับการปล่อยตัวหลังจากผ่านไปประมาณ 24 ชั่วโมง แม่ของเขากล่าว

อับราฮัมกล่าวว่าโรงพยาบาลกำลัง “พยายามเข้าแถวเพราะพวกเขาคิดว่ามีเงินจำนวนมาก”

Wisconsin Watch เว็บไซต์ข่าวที่ไม่แสวงหากำไร รายงานเมื่อปลายปีที่แล้ว ที่โรงพยาบาล Froedtert ฟ้อง 362 liens จนถึงวันที่ 11 ธันวาคมรวมถึง 251 หลังจากเดือนพฤษภาคม นั่นคือมากกว่า 300 liens ที่ยื่นในปี 2019 การสอบสวนข่าวแสดงให้เห็น

ในนิวยอร์ก นักวิจัยของ Johns Hopkins พบว่าโรงพยาบาล 51 แห่งได้ยื่นฟ้องดำเนินคดีกับผู้ป่วยมากกว่า 1,800 รายระหว่างเดือนมกราคม 2018 ถึงกลางเดือนธันวาคม 2020 มากกว่าครึ่งมาจากระบบสุขภาพเพียงระบบเดียว นั่นคือ Northwell Health ซึ่งเป็นองค์กรไม่แสวงผลกำไรที่ใหญ่ที่สุดในรัฐ ดำเนินกิจการโรงพยาบาล 19 แห่ง สังกัดอีก 4 แห่งทั่วประเทศ

การฟ้องร้องดำเนินคดีมากที่สุดในระบบ Northwell ในช่วงเวลานั้นคือศูนย์การแพทย์ชาวยิวลองไอส์แลนด์ ซึ่งยื่นฟ้องคดีในศาลทั้งสิ้น 2,011 คดี โดยมากกว่าหนึ่งในสี่ของคดีที่ถูกดำเนินคดีในปีที่แล้ว

“ในช่วงคลื่นแรกของการระบาดใหญ่ของ COVID-19 โรงพยาบาลส่วนใหญ่ลดจำนวนลงอย่างมากหรือแม้แต่ยุติคดีหนี้ทางการแพทย์ทั้งหมด อย่างไรก็ตาม เมื่อคลื่นลูกแรกของโรคระบาดนี้สงบลง โรงพยาบาลในนิวยอร์กหลายแห่งก็กลับมาเปิดทำการตามปกติ” ผลการศึกษาระบุ

แม้ว่าเขาจะไม่เคยเห็นรายงานของ Johns Hopkins แต่ Rich Miller รองประธานบริหารของ Northwell Health กล่าวว่าเขาไม่เชื่อผลการค้นพบนี้ ส่วนหนึ่งเป็นเพราะระบบสุขภาพหยุดการดำเนินการทางกฎหมายกับผู้ป่วยตั้งแต่เดือนเมษายนถึงกันยายนปีที่แล้ว

Northwell ดำเนินการยื่นฟ้องต่อเป็นเวลาประมาณสองเดือนในฤดูใบไม้ร่วงปี 2020 แต่ได้หยุดลงแล้ว กรณีใด ๆ ที่ยื่นในระหว่างการเริ่มต้นใหม่โดยย่อได้ถูกยกเลิกแล้ว เขากล่าว

มิลเลอร์กล่าวว่าระบบสุขภาพของเขาไม่ได้ดำเนินการทางกฎหมายกับผู้ป่วย Medicaid ผู้ที่มีอายุมากกว่า 65 ปี ผู้ว่างงาน ผู้ทุพพลภาพ หรือสมาชิกในกองทัพ ผู้ป่วยจะถูกติดตามอย่างถูกกฎหมายก็ต่อเมื่อพวกเขาเพิกเฉยต่อความพยายามในการวางแผนการชำระเงินหรือหากมี “ความสามารถในการจ่ายเงินที่แข็งแกร่ง” เขากล่าว

โรงพยาบาลทุกแห่งมีแนวทางและขั้นตอนเฉพาะที่พวกเขาต้องปฏิบัติตามก่อนที่จะดำเนินการรวบรวม “ทางเลือกสุดท้าย” Marie Johnson รองประธานฝ่ายสื่อสัมพันธ์ของ American Hospital Association กล่าว

ระบบการดูแลสุขภาพจะต้องสร้างสมดุลระหว่างความต้องการเงินทุนที่เพียงพอกับ “การปฏิบัติต่อทุกคนอย่างเท่าเทียมกัน ด้วยศักดิ์ศรี ความเคารพ และความเห็นอกเห็นใจ” จอห์นสันกล่าว

นิโคลัส แบกลีย์ ศาสตราจารย์ด้านกฎหมายจากมหาวิทยาลัยมิชิแกน ผู้เชี่ยวชาญด้านกฎหมายสุขภาพ กล่าวว่า ปัญหาดังกล่าวยังเน้นย้ำถึงความอึมครึมของระบบการดูแลสุขภาพของสหรัฐฯ “บางครั้งเราปฏิบัติต่อมันเหมือนสินค้า บางครั้งเราปฏิบัติต่อมันอย่างถูก” เขากล่าว “ในสายตาของกฎหมาย สิ่งเหล่านี้เป็นเพียงหนี้ส่วนบุคคล”

แต่เขาตั้งคำถามกับปัญญาในการเทียบค่ารักษาพยาบาลที่ค้างชำระ ซึ่งมักเกิดขึ้นระหว่างเหตุฉุกเฉินหรือวิกฤต ด้วยบัตรเครดิตที่ค้างชำระ: “นี่หรือคือวิธีที่เราต้องการดำเนินการข้อพิพาทเรื่องการชำระเงิน”

You might also enjoy: